Boeing y SpaceX ganan contratos de la Nasa para viajes al espacio valorados en 6,8 mil millones de dólares

16/09/2014 | Geoff Dyer and Robert Wright – Financial Times Español

La Nasa ha otorgado a Boeing y SpaceX contratos valorados en 6,8 mil millones de dólares para llevar astronautas al espacio, en un paso que marca el regreso de los EE. UU. a los viajes espaciales tripulados y es un referente para la industria espacial privada.

Reduciendo la dependencia de los EE. UU. de Rusia para llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional (ISS), Boeing recibirá un contrato de 4,2 mil millones de dólares del gobierno mientras que la recién llegada SpaceX obtuvo un contrato de 2,6 mil millones de dólares.

Charles Bolden, el administrador de la Nasa, dijo que esta decisión abriría “el capítulo más ambicioso y excitante en la historia de la Nasa y los viajes tripulados”. Y agregó que los contratos reflejan el deseo del gobierno de los EE. UU. de “no depender de ningún otro país para ir al espacio”.

La Nasa no dio detalles de los contratos pero dijo que ambas empresas tendrían que demostrar que sus sistemas satisfacen los estándares operacionales y de seguridad, que incluirían llevar a cabo una prueba de vuelo tripulado en 2017.

El anuncio es un apoyo significativo para SpaceX, la empresa comercial de viajes al espacio fundada por Elon Musk, uno de los fundadores de PayPal y Tesla Motors, que busca obtener el derecho para transportar al espacio cargas militares de los EE. UU.

SpaceX ha llevado a cabo para la Nasa misiones de abastecimiento no tripuladas a la ISS, pero nunca ha transportado astronautas o satélites espías, los cuales son realizados actualmente por el Consorcio United Launch Alliance (ULA) formado por Boeing y Lockheed Martin.

Este paso también resalta cómo la anexión de Crimea y el apoyo a los separatistas ucranianos han convertido al espacio – cuya exploración conjunta por parte de los EE. UU., Europa y Rusia había sido un símbolo del descongelamiento post guerra fría – en un campo de batalla estratégico.

Los EE. UU. han estado sin acceso independiente a la estación espacial – y dependían de lanzamientos desde Kazakstán – desde el último vuelo de su caro y a menudo no confiable transbordador espacial en 2011.

Sin embargo el otorgamiento de los contratos a empresas privadas, resalta la presión para disminuir los costes de los lanzamientos espaciales de los EE. UU. El programa del transbordador espacial fue continuamente criticado por sus altos costes y SpaceX ha denunciado que cada lanzamiento del monopolio de la ULA cuesta casi 400 millones de dólares.

La concesión también refleja cómo el negocio de transportar tripulaciones y abastecimientos a y desde la estación espacial, ubicada en una órbita baja, se ha convertido relativamente en algo común, un negocio bien entendido, más que en algo avanzado o una actividad de alto riesgo.

La Nasa dijo que una vez que Boeing y SpaceX lleven a cabo lanzamientos a la ISS, se concentraría en negocios bastante más complejos como prepararse en enviar personas más lejos en el espacio, una misión que se espera lleve a un viaje a Marte. Para esa misión, la Nasa está desarrollando un cohete mucho más potente conocido como Sistema de Lanzamiento Espacial para enviar una cápsula al espacio a la velocidad necesaria para escapar completamente de la gravedad terrestre.

Boeing and SpaceX win $6.8bn Nasa space flight deals

09/16/2014 | Geoff Dyer and Robert Wright – Financial Times English

Nasa has awarded Boeing and SpaceX contracts worth $6.8bn to ferry astronauts into space, in a move that marks a US return to manned space flight and a landmark for the private space industry.

Reducing American reliance on Russia to take astronauts to the International Space Station, Boeing is to receive a $4.2bn contract from the government while newcomer SpaceX has been awarded a $2.6bn contract.

Charles Bolden, the Nasa administrator, said the decision would open “the most ambitious and exciting chapter in the history of Nasa and human space flight”. The contracts reflected the US government’s desire to “not be dependent on any other nation to get into space,” he added.

Nasa did not provide details of its contracts but it said that both companies would have to demonstrate that their systems met its safety and operating standards, which would include conducting a test flight with an astronaut in 2017.

The announcement is a significant boost for SpaceX, the commercial space launch company founded by Elon Musk, one of the founders of PayPal and Tesla Motors, as it seeks to win the right to carry the most sensitive US military cargoes into space.

SpaceX has undertaken uncrewed supply missions to the ISS for Nasa but never carried astronauts or spy satellites, which only the United Launch Alliance consortium between Boeing and Lockheed Martin currently handles.

The step also highlights how Russia’s annexation of Crimea and backing of Ukrainian separatists has turned space – whose joint exploration by the US, Europe and Russia had been a symbol of the post-Cold War thaw – back into a strategic battleground.

The US has been without independent access to the space station – and dependent on launches from Kazakhstan – since the last flight by its expensive and often unreliable space shuttle in 2011.

The award of the contracts to private companies, however, highlights the pressure to keep costs for US space launches down. The space shuttle programme was regularly criticised for its high costs and SpaceX has claimed that each launch by the ULA monopoly costs as much as $400m.

The award also reflects how the business of shuttling crews and supplies to and from the space station, which flies in low-earth orbit, has become a relatively commoditised, well-understood business, rather than a cutting edge or high-risk activity.

Nasa said that once Boeing and SpaceX were handling launches to the ISS, it would concentrate on the far more complex business of preparing to send people deeper into space, a mission expected eventually to lead to a voyage to Mars. For that mission, Nasa is developing a far more powerful new rocket known as the Space Launch System to send a capsule into space at the speed needed to escape earth’s gravity entirely.

Copyright &copy “The Financial Times Limited“.
“FT” and “Financial Times” are trade marks of “The Financial Times Limited”.
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