Los verdaderos reyes en dar valor al accionista

08/11/2013 | Nigel Thomas – Financial Times Español

Los inversionistas a menudo ven el término “valor para el accionista” usado a la ligera. Los administradores de las empresas echan mano de él muy a menudo. ¿Pero qué significa realmente – y en una época de bajo crecimiento y con las tasas de interés por los suelos, cómo podemos estar seguros de que los administradores están comprometidos en generarlo?

El valor para el accionista ganó relevancia originalmente al resolver lo que Adam Smith llamaba el “problema de agencia”. Esto es, la perenne tentación de los administradores o ejecutivos de una compañía de seguir el camino que los favorezca a ellos como grupo, en detrimento, al largo plazo, de los dueños de los beneficios de la compañía – los accionistas.

Los problemas recientes de los bancos, antes y después de la crisis de crédito, ilustran bien esto. Un riesgo asimétrico existe con cada toma de mayor riesgo por parte de los ejecutivos para inflar sus bonos anuales, en detrimento de los beneficios totales a largo plazo de los accionistas. Los accionistas salen perdiendo. El capital y los dividendos se perdieron o no se recibieron.

Las mejores noticias son que estamos viendo a más empresas del Renio Unido adherirse y alinearse ellas mismas al concepto de “devolución total al accionista”. Esto incluye un diálogo con los accionistas dependiendo del crecimiento de las ganancias y cómo compartir mejor ese crecimiento con el inversor a través de dividendos constantes, dividendos especiales y recompra de acciones. Algunos ejemplos de virtud en este aspecto son Next, Wolseley, ITV, Dunelm, St James’s Place, Rotok, Vodafone, WPP, Elementis y Rightmove.

Tomemos a Next como ejemplo. El minorista de ropa ha retirado el 54 por ciento de su capital en los últimos 11 años a través de la recompra de sus acciones. Para lograr esto ha mantenido constante su deuda en alrededor de 500 millones de libras. Pero ha valido la pena – las ganancias y los dividendos han crecido más que los ingresos a pesar del complicado ambiente para los minoristas. Y también está Rightmove, que ha utilizado su 81 por ciento que posee del buscador en línea inmobiliario para generar un prodigioso flujo de efectivo. No requiere realizar importantes gastos de capital o en adquisiciones, así que el efectivo ha ido a incrementar los dividendos hasta los dos dígitos y a la compra de sus propias acciones. Dividendos especiales han sido otro de los medios para regresar los excesos de efectivo; ITV pagó 135 millones de libras este año y el distribuidor de material de construcción Wolseley regresó 300 millones de libras.

Para distribuir el valor, primero hay que crearlo. Y mientras que la mayoría de las empresas señaladas anteriormente están en lo que uno clasifica como sectores “tradicionales”, empresas innovadoras y con alto crecimiento pueden generar altos rendimientos. Un excelente ejemplo es Xaar, empresa localizada en Cambridge que diseña y produce cabezas de impresión de inyección de tinta. Las cuales son utilizadas para reformar procesos de producción en una amplia variedad de aplicaciones que incluyen etiquetas, envasado, decoración de azulejos cerámicos y laminados además de códigos en los embalajes.

Las cabezas de impresión de Xaar “directo a la forma” son la clásica tecnología disruptiva. Ellas permiten la impresión directa en las botellas o envases de cualquier forma, en lugar del método tradicional de impresión de etiqueta que después será colocada en el envase. Un simple cambio – pero en ocasiones las etiquetas cuestan más que el propio envase, o incluso que el contenido, así que el ahorro al usar las cabezas de impresión de Xaar puede ser significativo para el cliente. Xaar crece rápidamente; su precio por acción ha aumentado un 211 por ciento en el último año y recientemente se incorporó al FTSE 250.

Rightmove es otra compañía de tecnología disruptiva. Es la causa de una gran disminución en la publicidad inmobiliaria en la prensa. Ahora ocupa el sexto lugar entre las páginas web más populares del Reino Unido y es el cliente más grande de Google Maps en toda Europa. El aumento de sus ingresos promedio por agente inmobiliario llegará al 13 por ciento este año, porque su servicio llega a los clientes; en el tercer cuatrimestre hubo un incremento del 80 por ciento en llamadas a los agentes como resultado de las búsquedas en Rightmove.

Todas estas compañías han prosperado a pesar de tener de fondo un escenario menos que ideal. No veo que las condiciones mejoren en un futuro cercano. Pero recuerdo las palabras de Peter Marshall, el filósofo británico: “Cuando deseemos una vida sin dificultades, recordemos que los robles crecen robustos con vientos fuertes y los diamantes se crean bajo presión”. Algunos equipos administrativos pueden sortear los cambios y premiar a los accionistas al mismo tiempo. Estas son las compañías que los inversores deben buscar.

NigerThomas es administrador del Fondo Axa Framlington UK Select Opportunities

The real kings of shareholder value

11/08/2013 | Nigel Thomas – Financial Times English

Investors often see the term “shareholder value” bandied about. Company managers are very fond of using it. But what exactly does it mean – and in an era of low growth and rock-bottom interest rates, how can we be sure that managers are committed to generating it?

Shareholder value originally rose to prominence to solve what Adam Smith called the “agency problem”. This relates to the age-old temptation for managers or executives of a company potentially to follow a course of action that was favourable to them as a group but detrimental, in the long-run, to the company’s beneficial owners – the shareholders.

The recent problems of the banks, before and after the credit crunch, illustrate this well. An asymmetrical risk existed between ever greater risk-taking by executives to inflate their annual bonuses, versus the shareholders’ long-term total returns. The shareholders came off worse. Capital and dividends have been lost or forgone.

The rather better news is that we are seeing more UK companies wholly embracing and aligning themselves with the concept of “total shareholder returns”. This involves dialogue with shareholders regarding the growth of earnings and how best to share that growth with investors through regular dividends, special dividends and share buybacks. Some paragons of virtue in this regard are Next, Wolseley, ITV, Dunelm, St James’s Place, Rotork, Vodafone, WPP, Elementis and Rightmove.

Take Next as an example. The clothing retailer has retired 54 per cent of its equity over the past 11 years through share buybacks. It has kept its debt roughly constant at £500m in order to do this. But it has been worth it – earnings and dividends have risen well above profits despite a tough retail environment. Or there’s Rightmove, which has used its 81 per cent share of the online property search market to generate prodigious cash flow. It doesn’t need to do heavy capital expenditure or acquisitions, so that cash has gone into growing dividends well into double digits and buying back shares. Special dividends are another means of returning surplus cash; ITV paid out £135m this year and builders’ merchant Wolseley returned £300m.

To distribute value you must first create it. And while most of the companies highlighted above are in what one might term “traditional” sectors, fast-growing and innovative companies can also generate great returns. A great example is Xaar, a Cambridge-based company that designs and manufactures digital ink-jet printing heads. These are being used to reshape manufacturing processes in a wide variety of applications including labels, packaging, decoration of ceramic tiles and laminates and outer case coding.

Xaar’s “direct to shape” printing heads are a classic disruptive technology. They allow printing direct on to bottles and containers of any shape, rather than the traditional method of printing a label which is then stuck on to the container. A simple change – but labels are often a higher cost than the actual bottle, or even its contents, so the cost saving using Xaar printheads can be significant for the customer. Xaar is growing fast; its share price has risen by 211 per cent over the past year and it recently entered the FTSE 250.

Rightmove is another disruptive technology company. It has caused huge shrinkage in newspaper property advertising. It is now the sixth most popular website in the UK and is the biggest customer of Google Maps in the whole of Europe. Average revenue per estate agent is set to grow 13 per cent this year, because their service delivers for customers; telephone leads to agents as a result of Rightmove search results were up 80 per cent in the third quarter.

All of these companies have prospered despite a less-than-ideal economic backdrop. I don’t see conditions becoming much easier in the near future. But I’m reminded of the words of Peter Marshall, the British philosopher: “When we long for life without difficulties, remind ourselves that oaks grow strong in contrary winds and diamonds are made under pressure.” Some management teams can cope with change and reward shareholders at the same time. These are the companies that investors should seek.

Nigel Thomas is manager of the Axa Framlington UK Select Opportunities Fund

Copyright &copy “The Financial Times Limited“.
“FT” and “Financial Times” are trade marks of “The Financial Times Limited”.
Translation for Finanzas para Mortales with the authorization of “Financial Times”.
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